侍街道はぜのき館

【和ろうそく】
侍街道はぜのき館
-水俣市-

 

侍街道一帯で日本一の生産量を誇るはぜの木の産地の歴史を学び、ろうそく作り体験ができる施設として1993年に「侍街道 はぜのき館」が開館.。

侍街道はぜのき館

現在販売されているろうそくの大半は石油由来のパラフィンが原料ですが、電灯が普及する明治以前の日本では、櫨(はぜ)という木の実から出来た和ろうそくが使われていました。時代劇などでも見かける和ろうそくですが、当時の庶民にとっては高級品。殿様や武家など高い身分の人か商家といった裕福な人しか手に入らなかったといいます。江戸時代、肥後藩は経済政策としてはぜの植栽を推奨。当時の生活に不可欠だったろうそくを生産することで収入の増加を図りました。
現在も全国に流通するはぜの実の約30%以上が熊本県産。日本一の流通量を誇ります。そのほとんどを熊本と鹿児島の県境に位置する水俣産が占めていますが、中でもたくさんのはぜの木が残っているのが侍地区などの丘陵地一体。そしてこの地で昔ながらの和ろうそくを作っているのが、「侍街道はぜのき館」です。
その昔、水俣から鹿児島県出水市にかけて侍たちが往来したといわれる通称“侍街道”沿いに、当時の茶屋を再現して建てられました。スタッフの上田きよ子さんと緒方すみ子さんが交代で和ろうそく製作とろうそく作り体験教室(体験の材料はパラフィン)を行っています。
ろうそく作りは、晩秋から初冬にかけて収穫したはぜの実を粉砕して蒸すことから始まります。圧力機にかけて液化したろうを抽出し冷却して生ろうを作り、再び熱で溶かして木型に流し込み、20分ほどかけて固めていきます。原料は同じでも、収穫した日や木の違いによって乳白がかったものから淡緑色まで色合いが異なります。
はぜの実でできた和ろうそくは煙が少なく、煤(すす)が出にくい特長をもちます。また芯が空洞になっているため、中の空気が作用して炎がユラユラと揺らめくさまも、おもしろいです。柔らかな炎に心安らぎながら、江戸を生きた人々の暮らしに思いを馳せてみてはいかがでしょうか。